"Het volgen van trends is gevaarlijk voor je ontwerppraktijk"

Na het meelopen met bekende ontwerpers als Lex Pott en Studio RENS was het tijd voor Paul Coenen (1992) om zijn eigen pad in te slaan. In 2019 studeerde hij af aan de Design Academy Eindhoven en richtte gelijk zijn eigen studio op. Al snel nam Coenen deel aan binnen- en buitenlandse beurzen en tentoonstellingen als Open Design bij Piet Hein Eek en de Biënnale Emergence in Parijs. Hoog tijd om kennis te maken met dit jonge Nederlandse talent!
Paul Coenen

Tekst Charlotte Thomas

Wat was voor jou een belangrijke drijfveer om ontwerper te worden?

“Van jongs af aan was ik altijd druk in de weer met dingen maken en creëren. Ik wist al vroeg dat ik iets met mijn handen wilde gaan doen. Mijn enorme interesse in hoe iets gemaakt wordt en waarom het op deze manier gemaakt wordt, is mijn drijfveer. Dit is ook de basis geworden van mijn ontwerpmethodiek; experimenteren met materialen en technieken om tot nieuwe resultaten te komen.”

Het experimenteren, prototypes maken en constant bezig zijn met kleine aanpassingen en verbeteringen vind ik het leukste onderdeel van mijn vak

Van waar de studiekeuze voor de Design Academy Eindhoven?

“De vrijheid op de Design Academy Eindhoven sprak mij heel erg aan. Je kunt bijvoorbeeld binnen elke afdeling afstuderen met een tafel, maar hoe je tot het ontwerp komt is binnen elke afdeling anders. Deze manier van opleiden werkte voor mij ontzettend goed. Ook de diversiteit van studenten was bevorderend voor mijn eigen ontwikkeling.”

Waarom ben je voor jezelf begonnen?

“Ik heb tijdens mijn studie en na het afstuderen veel freelance werk gedaan voor andere ontwerpers. Daar heb ik altijd met enorm veel plezier gewerkt en vooral veel geleerd wat mij handvatten heeft gegeven voor het opzetten van mijn eigen ontwerppraktijk. Vrijwel meteen na mijn studie heb ik mijn eigen studio opgezet. Dit ondernam ik puur vanwege de voldoening die ik krijg van het creëren van werk waar ik compleet achter sta. Mijn visie volledig kunnen nastreven.”

“Ik hou van de vrijheid die ik heb, en in principe kan maken wat ik wil. Ook het zakelijke gedeelte van een eigen studio runnen spreekt mij aan, om de juiste stappen te zetten die ervoor zorgen dat zowel ik als ontwerper groei als ook mijn bedrijf bevordert.”

Tension shelf. Beeld Paul Coenen

Wat is volgens jou de opgave waar ontwerpers nu aan moeten werken?

“Het voornaamste aspect wat ik probeer te bereiken – en wat ik belangrijk vind in de rol van ontwerpers – is een vorm van duurzaamheid. Ik denk dat het volgen van trends gevaarlijk kan zijn, omdat je werk dan ‘uit de mode’ kan raken. Daarbij is de kwaliteit van een product voor mij uitermate belangrijk.”

“Ik geloof dat mijn werken gemakkelijk een hele generatie gebruikt kunnen worden zonder problemen. Vrijwel al mijn producten bestaan bewust uit één enkel materiaal, dus mocht het ooit aan het einde van zijn levensduur geraken kan het makkelijk gerecycled worden.”

Welke ontwerper is voor jou een belangrijk voorbeeld?

“Ontwerpers zoals Piet Hein Eek en Max Lamb inspireren mij omdat het bij hen vooral gaat over hoe iets gemaakt wordt. Net zoals in mijn eigen werk vind ik het interessant als de uiteindelijke vorm een consequentie is van materiaal en techniek. Ook kunstenaars zoals Carl Andre, Richard Serra, Anthony Caro, Richard Nonas en Andre Volten hebben prachtig werk wat mij ontzettend aanspreekt.”

Wat is het mooiste project dat je tot nu toe hebt bezocht?

“In april was ik in het MoMA in New York waar ik het werk Equal van Richard Serra zag. Een compositie van 8 gesmede kubussen die 40 ton per stuk wegen. Dit sculptuur is in mijn ogen zijn mooiste werk. Het is fascinerend door zijn esthetische eenvoud, maar enorm complex door het materiaalgebruik, productietechniek en schaal waarin het is gemaakt.”

Tension bowl. Beeld Studio About Today

Waar krijg je energie van in je werk?

“Mijn Tension werken zijn gemaakt met een techniek waarbij ik de flexibiliteit en spanning van plaatstaal onderzoek. Er wordt een verbinding gemaakt waarbij alle verschillende onderdelen in het object vast komen te zitten zonder gebruik te hoeven maken van schroeven of te moeten lassen. Het idee is in principe vrij eenvoudig, maar het werkend krijgen van deze producten kostte veel tijd. De kleine stappen, die ik nam om tot een goed eindresultaat te komen, geven mij veel energie. Het experimenteren, prototypes maken en constant bezig zijn met kleine aanpassingen en verbeteringen vind ik het leukste onderdeel van mijn vak.”

Waar loop jij in de praktijk tegenaan?

“Ik werk de laatste jaren vooral met staal. Door de enorme prijsstijging van staal lopen de materiaalkosten enorm op. Van de ene kant zou ik dit helemaal door kunnen rekenen aan mijn klanten, maar ik ben ook van mening dat bepaalde producten niet duurder moeten worden dan dat ze nu zijn. Ook de transportkosten zijn flink gestegen, en aangezien veel van mijn producten naar het buitenland gaan, zie ik dat dit de verkopen stagneert.”

Mijn Tension werken zijn gemaakt met een techniek waarbij ik de flexibiliteit en spanning van plaatstaal onderzoek.

Wat maakt je trots in wat je tot nu toe hebt bereikt?

“Ik ben afgestudeerd met het werk Tension, dat zich nog steeds verder doorontwikkeld. Vervolgens heb ik vorig jaar de Camber bench en stool en de SST mirror gelanceerd. Alhoewel deze werken verschillen, hebben ze allemaal mijn handschrift en laten ze zien hoe ik denk en werk. Door deze nieuwe werken wordt mijn eigen visie van hoe ik naar ontwerp kijk steeds helderder en sterker.”

Waar wil je over vijf jaar staan als ontwerper?

“In de toekomst zou ik graag grotere projecten willen doen. Hierbij denk ik bijvoorbeeld aan retail en interieur projecten. Door mijn werken site-specific te ontwerpen en te plaatsen kan er een beleving gecreëerd worden die een interessante volgende stap zou kunnen zijn.”

“Afgelopen tijd ben ik bezig met werk voor labels. Dit is ook een richting waar ik mij verder in wil verdiepen. Als ontwerper vind ik het uitdagend om binnen bepaalde productietechnieken op zoek te gaan naar nieuwe mogelijkheden die op grotere schaal binnen een bepaald budget geproduceerd kunnen worden.”

Tension shelf. Beeld Paul Coenen
Detail Tension shelf. Beeld Paul Coenen
Tension sidetable. Beeld Paul Coenen
Detail Tension sidetable. Beeld Paul Coenen
Camber stool. Beeld Studio About Today
Detail Camber stool. Beeld Studio About Today